Oldtidsmenneskes ansigt rekonstrueret

Fra frossen hårtot til tegning – dna fra hår bruges til at tegne et billede af en mand fra et uddødt folkeslag

19. februar 2010 af Brian Handwerk, National Geographic News

Ved hjælp af en 4000 år gammel, frossen hårtot fundet i Grønland har forskere kortlagt det første genom af et oldtidsmenneske. Den nye undersøgelse tegner et billede af en mand, der havde mørke øjne, tør ørevoks og tendens til skaldethed.

Håret, der takket være den arktiske permafrost er velbevaret, har tilhørt ”Inuk”, et relativt ungt medlem af den nu uddøde Saqqaq-kultur, der var de første kendte indbyggere i Grønland.

Saqqaqerne har længe været en gåde for forskerne, siger Eske Willerslev, der er evolutionsbiolog ved Københavns Universitet og medforfatter til undersøgelsen.

”Der har været forskellige teorier om, at de var direkte forfædre til inuit, eller at de rent faktisk var indianere, der trængte op i det nordlige Arktis,” siger Eske Willerslev. Man har imidlertid vidst meget lidt om saqqaqernes genetiske historie, eftersom arkæologiske fund kun har omfattet få og små bevarede stumper af knogler og hår.

De nye DNA-undersøgelser, som tidsskriftet Nature offentliggør på internettet i dag, viser, at Inuks nærmeste slægtninge ikke er forfædrene til nutidens indianere og inuit, men tre arktiske folk fra det fjernøstlige Sibirien: nganasanere, korjakker og tjuktjer.

”Undersøgelsen tyder på, at der er sket en [enkeltstående] vandring for omkring 5500 år siden,” siger Eske Willerslev og tilføjer, at dette skøn passer fint med de tidligste arkæologiske fund fra arktiske bosættelser i den nye verden.

Ved at analysere Inuks genom – der kan sammenlignes i kvalitet med et moderne menneskeligt genom – har forskerne desuden været i stand til at tegne en dna-baseret profil af saqqaq-manden.

Inuk havde tendens til skaldethed og var bygget til kulde

Hårprøven, der har været brugt i undersøgelsen, blev fundet i det nordlige Grønland i 1980’erne og har siden været opbevaret på Nationalmuseet i Danmark.

I modsætning til dna, der findes i ældgammel hud eller knogle, kan gener fra hår isoleres stort set uden forurening fra gener af svampe eller bakterier.

Denne fordel har bl.a. ført til gennembrud i kortlægningen af forhistoriske mammutters dna.

Og ligesom med Inuk hjælper den stadig finere teknik forskere, der studerer forhistorisk dna, med at tyde, ikke alene hvor de forhistoriske folk kom fra, men også hvordan de så ud.

”På mange måder er det den mest spændende del af undersøgelsen,” siger David Lambert, der er evolutionsbiolog ved Griffith University i Australien og medforfatter til en kommentar til undersøgelsen for Nature.

”Folk har tidligere gennem [dna-]undersøgelser været i stand til at påvise den geografiske oprindelse af prøver i større eller mindre grad. Det mere usædvanlige, de har gjort her, er efter min mening at arbejde med enkeltnukleotidpolymorfi.”

Et menneskes gener består af grupper af molekyler, der kaldes nukleotider – ”bogstaverne”, som dna’et er skrevet med. Nogle genomsekvenser kan afvige med et enkelt nukleotid, og disse variationer kaldes SNP’er (efter det engelske Single Nucleotide Polymorphisms).

Arbejdet med det moderne menneskelige genom har resulteret i en stor database over kendte SNP-variationer, og mange er blevet kædet sammen med specifikke fysiske kendetegn, såsom at bæreren med 99 procents sandsynlighed har en bestemt øjenfarve.

Inuks genom afslører, at han efter al sandsynlighed havde brune øjne, mørk hud og mørkt hår og endda tør ørevoks. Selv om den forhistoriske grønlænder var genetisk disponeret for skaldethed, ser han ud til at have haft rigeligt med hår, hvilket får forskerne til at gætte på, at han døde ung.

Inuk havde skovlformede fortænder, hvilket er almindeligt for både indianske og asiatiske befolkningsgrupper, og hans blodtype, A, er ret almindelig i det nordøstlige Sibirien. Hans stofskifte ser også ud til at have været genetisk tilpasset til et liv i et koldt og barsk klima.

Konkurrence

VIND en rejse for to til Grønland. Klik her

Måske er du interesseret i ...

Læs også