Giftigt drikkevand udryddede kystfolk

Nogle af verdens ældste mumificerede mennesker, der er fundet i de ugæstfri ørkener i det nordlige Chile, blev udryddet af giftigt drikkevand. Det viser en ny undersøgelse.

26. april 2010 af Brian Handwerk, National Geographic News

Arsenikholdigt vand kan have udryddet kystfolk i Chile.

Analyser af mumiehår afslører, at det dødbringende stof arsenik, der findes i store mængder i drikkevandet i Chiles nordlige Camarones-dal, sandsynligvis forgiftede chinchorro-kystfolket for mindst 7000 år siden og adskillige hundrede år frem.

“Jeg tror, at dette forhistoriske folk i en lang periode blev udsat for arsenik ved at drikke vand forurenet med store koncentrationer af arsenik, som er typisk for Camarones-området,” siger lederen af undersøgelsen, Bernardo Arriaza fra Universidad de Tarapacá de Arica i Chile.

Chinchorro-folket har ikke været klar over, at de indtog giften, der hverken kan smages eller ses, og det kan have påført dem lidelser som kræft i huden, lungerne, blæren og nyrerne foruden andre alvorlige følgevirkninger af lang tids udsættelse for arsenik.

Efter døden blev giftofrene somme tider balsameret, og deres indre organer fjernet og erstattet med jord og strå. Det skete for omkring 7000 år siden, og dermed er chinchorro’erne det første samfund, der vides at have praktiseret balsamering, en skik, der gik på tværs af sociale skel og omfattede voksne, børn og endda fostre.

Bernardo Arriaza gætter på, at fostre og nyfødte var særligt følsomme over for arsenik. De tidligste mumier er fostre og spædbørn, og derfor mener han, at en høj aborthyppighed kan have været medvirkende til at sætte gang i mumificeringerne.

Truslen hører ikke kun fortiden til: Drikkevandet i dalen indeholder stadig 100 mange mere arsenik, end verdenssundhedsorganisationen WHO anser for sikkert. Forureningen har tvunget beboere i området til at hente deres vand andre steder, siger Bernardo Arriaza.

Undlad at drikke vandet

Bernardo Arriaza og hans kolleger har undersøgt hårprøver fra 46 forhistoriske mumier, der tidligere er fundet fem forskellige steder i den udtørrede dal. Nogle af mumierne fra undersøgelsen er begravet efter ca. 1700 f.Kr. og er blevet bevaret naturligt i det tørre klima.

Resultaterne viste, at ni af 10 Chinchorro-mumier, der er mellem 7000 og 600 år gamle, havde mere end ét mikrogram arsenik pr. gram hår i håret, hvilket er nok til at forårsage helbredsproblemer. I nogle områder var niveauerne meget højere, viser undersøgelsen, der er offentliggjort i de seneste udgaver af Journal of Archaeological Science og Microchemical Journal.

Metaller som arsenik er almindelige i områdets klippegrund og på de omgivende vulkansider, og de giftige metaller vaskes ud, når sneen hvert år smelter og strømmer ned i floderne, der forsyner folk længere nede ad floden med drikkevand.

Når det er kommet ind i kroppen, ophobes arsenik i det hornstof, der findes i menneskers hår og negle. Derfor indeholder et enkelt mumificeret hår en registrering af de giftstoffer, hårets ejer er blevet udsat for.

Studiet afslører også noget om, hvordan disse præcolumbianske folk levede, tilføjer Bernardo Arriaza.

Nogle mumier i ellers arsenik-fattige områder indeholdt for eksempel overraskende store mængder af giften, og det peger på, at chinchorro’erne bevægede sig omkring – så langt væk som 100 km – måske for at gifte sig.

Måske er du interesseret i ...

Læs også