leatherback

Læderskildpadden: Den gamle sømand

Den har levet dybt nede I verdenshavene i 100 millioner år. Mød den største af alle skildpadder - læderskildpadden – der kan modstå presset og kulden på de største dybder

28. oktober 2009 af Tim Appenzeller

En sensommerdag i 1961 fik biolog Sherman Bleakney en opringning om et mærkeligt havdyr, som nogle fiskere netop havde losset på en kaj i Halifax i Nova Scotia i det østlige Canada. Sherman Bleakney blev fascineret af det, han så på kajen. Midt i den nysgerrige folkemængde lå en kæmpestor, sorthavskildpadde på ryggen.

Den vejede hele 400 kg og havde et gummiagtigt rygskjold og vingelignende forluffer. Det var en læderskildpadde, – den største af alle havskildpadder – og egentlig hører den slet ikke hjemme i de kolde, canadiske farvande, men i troperne.

Men da Sherman Bleakney begyndte at forhøre sig, viste det sig, at fiskerne tit så læderskildpadder i havet ud for Canada. Det kunne kun betyde en ting, skrev han i 1965. “Vores kolde Atlanterhavskyster invaderes åbenbart årligt af skildpadder af tropisk oprindelse.” Deres tilknytning til sydligere himmelstrøg var tydelig hos de få døde skildpadder, han undersøgte.

En af dem havde en kvist fra et tropisk mangrovetræ siddende i øjet; en anden havde rankefødder fra et varmere klima på skjoldet. Men læderskildpadderne klarede sig, og trivedes endda, ved temperaturer, hvor ingen andre havskildpadder kunne overleve. Og indholdet i deres maver var endnu mærkeligere: Deres store maver var fulde af sønderdelte gopler, blandt andre brændende mundarme, og deres spiserør var besat med 7 cm lange pigge, der vendte nedad for at holde på alt det glatte bytte.

Sherman Bleakney gik med tiden videre til andre forskningsområder – søpølser var hans store interesse – men han holdt aldrig op med at være betaget af de store dyr, han havde set på Nova Scotias havnemole. “Det var helt ufatteligt,” husker han. “Et krybdyr på den størrelse, der kan leve af gopler i iskoldt vand.” Næsten 50 år senere er forskere stadig forbløffede over læderskildpaddens fysiske overlegenhed.

I løbet af de sidste 25 år har biologer, der tæller æglæggende læderskildpadder på tropiske og subtropiske stande, slået alarm, fordi antallet er styrtdykket. På Mexicos og Mellemamerikas Stillehavskyster er antallet gået fra titusinder eller hundredtusinder af skildpadder til nogle få hundrede i dag. I Malaysia er bestanden dalet fra tusinder til blot en håndfuld.

Naturbeskyttelsesorganisationen The World Conservation Union har læderskildpadden på sin liste over akut truede dyrearter, og man bliver helt modløs over de mange måder, de dør på: viklet ind i fiskegarn og druknet, kvalt i plasticposer, ramt af skibe, slagtet for kødets skyld, dødsdømt allerede inden de bliver udklækket, fordi æggene bliver gravet op og solgt som mad eller elskovsmidler.

Læderskildpadden kan føre sin slægt 100 millioner år tilbage. “Den var på stranden, da Tyrannosaurus rex var det største rovdyr,” siger Scott Eckert fra Wider Caribbean Sea Turtle Conservation Network i USA.

Læderskildpadden er en overlever. Den kan dykke over 1 km ned, svømme tværs over have og holde varmen i vand tæt på frysepunktet. Den lever på en kost, de færreste kan tåle. Frem for alt kan læderskildpadden udnytte favorable forhold, når den finder dem. Det kan være ubebyggede ynglesteder eller store opblomstringer af gopler. Andre havskildpadder holder sig til bestemte ynglestrande og fourageringssteder, og det gør dem sårbare, når menneskerne trænger sig på.

“Læderskildpadder behandler hele havet som deres egen lille dam,” siger biolog Jeanette Wyneken fra Florida Atlantic University i USA. Og resultatet er, at bestanden af læderskildpadder nogle steder faktisk er på vej op.

Måske er du interesseret i ...

Læs også