En næsten menneskelig adfærd

En vild elefantflok er en stor og følsom organisme. Elefantunger opfostres i en matriarkalsk familie med kærlige og omsorgsfulde hunner, først og fremmest moderen, men også søstre, kusiner, tanter, bedstemødre og tætte venner. De nære bånd holder hele livet – i op til 70 år. Unge elefanter holder sig tæt til deres mødre og deres udvidede familie – hannerne, til de er omkring 14 år, hunnerne resten af livet. Når en unge bliver truet eller kommer til skade, trøster og beskytter alle de andre elefanter den.

15. september 2011

En vild elefantflok er en stor og følsom organisme. Elefantunger opfostres i en matriarkalsk familie med kærlige og omsorgsfulde hunner, først og fremmest moderen, men også søstre, kusiner, tanter, bedstemødre og tætte venner.

De nære bånd holder hele livet – i op til 70 år. Unge elefanter holder sig tæt til deres mødre og deres udvidede familie – hannerne, til de er omkring 14 år, hunnerne resten af livet. Når en unge bliver truet eller kommer til skade, trøster og beskytter alle de andre elefanter den.

Flokken holder sammen ved hjælp af et komplekst kommunikationssystem. Når elefanterne er tæt på hinanden, bruger de en række lyde, der spænder fra en lav rumlen til høje skrig og trompeteren, sammen med forskellige visuelle signaler. De giver udtryk for mange følelser med snabel, ører, hoved og hale. Når de har brug for at kommunikere over længere afstande, bruger de kraftige, lavfrekvente, rumlende lyde, der kan høres af andre mere end 1,5 km væk.

Efter et dødsfald viser familiemedlemmerne tegn på sorg med en ritualistisk adfærd. Feltbiologer som Joyce Poole, der har studeret elefanter i Afrika i over 35 år, fortæller om elefanter, der prøver at løfte den døde krop og dække den med jord og grene. Joyce Poole så engang en hun, der vogtede over sin dødfødte unge i tre dage med hoved, ører og snabel sænket i sorg. Elefanter kan vende tilbage til knoglerne af de afdøde i måneds- eller årevis og røre dem med snablerne.

Det, der har forbavset Daphne Sheldrick mest, siden hun startede børnehjemmet i Nairobi, er, hvor hurtigt selv dybt traumatiserede unger begynder at genskabe vilde elefanters komplicerede sociale struktur. “De fødes med en genetisk hukommelse og er meget sociale dyr,” siger hun. “De ved intuitivt, hvordan de skal underordne sig de ældre, og hunnerne har et moderinstinkt, fra de er ganske små. Hver gang der kommer en ny unge, kommer de andre og lægger deres snabler kærligt på ryggen af den for at trøste den. De er meget omsorgsfulde.”

Jeg står en eftermiddag midt i en flok forældreløse unger, der nipper til krotongrenene, og bliver slået af deres meget forskellige personligheder. Kalama, en hun, der blev fundet fem uger gammel i en brønd i det nordlige Samburu, er fræk og legesyg. Kitirua, der 18 måneder gammel blev fundet forladt ved en sump i Amboseli Nationalpark, er ny på børnehjemmet og stadig sky og reserveret.

Tano, fire måneder gammel og formentlig offer for krybskytter i det centrale Kenya, har knyttet sig så meget til dyrepasserne, at hun bliver ved med at puffe de andre unger væk i jalousi. Et andet formodet offer for krybskytter, hanelefanten Chemi Chemi, er en værre ballademager. “Vi kalder ham al-Qaeda,” fortæller børnehjemmets chefdyrepasser Edwin Lusichi. “Han skubber altid rundt med os og de andre forældreløse elefanter.”

Det er ligesom at hænge ud med en flok fremmelige skolebørn, der prøver at slå deres position fast og gøre indtryk på den nye dreng i klassen. Da jeg nærmer mig en helt utroligt kær to måneder gammel hun ved navn Sities, skubber en anden elefant mig fluks væk og ind i en busk med sin sprukne bagdel. Jeg får også lige et farveltramp på foden for god ordens skyld.

“Det er Olare,” råber Edwin Lusichi og peger på den etårige, der lige har sat mig på plads. “Hun øver sig i at blive matriark.”

Da vi skal af sted mod børnehjemmets stald, placerer jeg mig på den ene side af tykhudernes optog. Men da jeg begynder at gå hen mod træerne, der hænger tæpper på, bliver jeg pludselig ramt i mellemgulvet af en snabel med en sådan kraft, at jeg går i knæ.

“Jeg glemte at advare dig,” siger Edwin Lusichi med et bredt smil og hjælper mig op. “Tumaren kan ikke lide, at nogen går foran hende.”

Når man har været sammen med elefanter i nogen tid, er det svært at lade være med at sammenligne deres adfærd med menneskers. “Elefanter er meget menneskelige dyr,” siger Daphne Sheldrick en eftermiddag, hvor vi sidder på verandaen bag hendes hus i udkanten af børnehjemmets område. I det fjerne breder Nairobi Nationalparks udstrakte akacieplettede slette sig. “De har nøjagtigt samme følelser som os. De har mistet deres familie, de har set deres mor blive nedslagtet, og de kommer her fulde af aggressioner – fortvivlede, nedbrudte og sorgfyldte. De lider af mareridt og søvnløshed.”

Måske er du interesseret i ...

Læs også