Mærkværdig rektangulær galakse opdaget

En fjern dværggalakse har helt usædvanligt form som en "smaragdslebet" ædelsten, siger astronomer, der har opdaget det besynderlige himmelfænomen på nye billeder.

Kunstigt farvet billede af den nyopdagede rektangulære galakse LEDA 074886.
Alister Graham
Kunstigt farvet billede af den nyopdagede rektangulære galakse LEDA 074886.

Ikke alene er der diamanter i himmelrummet, nogle af ædelstenene har endda "smaragdslibning", siger astronomer, der har opdaget en usædvanlig, rektangulær galakse.

Den kosmiske særling, der har fået navnet LEDA 074886, er en dværggalakse 70 millioner lysår borte i stjernebilledet Eridanus eller Floden.

Usædvanlig galakse

De fleste galakser har en af tre former: en skive med spiralarme (som f.eks. vores Mælkevej), en oval ellipsoide eller en uregelmæssig, ujævn klump.

Den nye galakse er derimod et bemærkelsesværdigt symmetrisk rektangel, der minder om en smaragdslebet juvel.

Astronom Alister Graham, der er docent ved Swinburne University of Technology i Australien, var en af de første, der opdagede den besynderlige galakse på et billede taget med Subaru-teleskopet i Hawaii i forbindelse med et helt andet projekt.

Første gang, Alister Graham så den kasseformede galakse, "troede jeg, det var en fejl", siger han. "Men bagefter kunne jeg ikke holde op med at smile."

Galakse i virkeligheden en cylinder?

Den smaragdslebne dværg blev opdaget i udkanten af en langt større, elliptisk galakse, der hedder NGC 1407.

Den mindre og mere lyssvage galakse har 50 gange færre stjerner end Mælkevejen, og det er en del af forklaringen på, at det har taget så lang tid at opdage det pudsige himmellegeme.

Alister Graham og hans kolleger mener, at galaksen i virkeligheden har form som en kort cylinder – "som en beholder til cd'er", når man ser den fra siden.

Galaksen er formentlig dannet ved en sammensmeltning af to spiralgalakser, hvis akser har peget i modsat retning af hinanden.

Da de to galakser stødte sammen, kom aksen i hver galakse til at danne "hjørnerne" af LEDA 074886, mener astronomerne.

Hybridt møde mellem galakser

Det er en udbredt teori, at galakser vokser ved sammensmeltning, oftest når større galakser opsluger deres mindre ledsagere. Vores Mælkevejsgalakse viser faktisk tegn på, at den fornylig har "spist" en af sine dværgledsagere.

Den rektangulære galakse er dog noget af et blandingstilfælde, fordi den viser tegn på to kendte former for galakse-sammensmeltning.

Elliptiske galakser mangler for det meste ingredienserne til at danne nye stjerner, og computersimuleringer viser, at når to ellipsoider smelter sammen, danner galakserne lignende, om end mindre veldefinerede kasseformer og har kun ringe stjernedannende aktivitet.

I modsætning hertil viser modellerne, at galakser med store mængder stjernedannende gasser ikke bliver rektangulære efter en sammensmeltning og desuden fortsætter med at danne nye stjerner.

Subaru-billedet afslører imidlertid, at LEDA 074886 både har et geometrisk formet omrids og en indre skive, hvor der dannes stjerner. Den usædvanlige dværggalakse kan derfor muligvis hjælpe astronomer med at fremstille modeller til mere komplekse former for galakse-sammensmeltninger.

Ben Moore, der er teoretisk fysiker på universitetet i Zürich og en af ophavsmændene til undersøgelsen, har allerede planer om at simulere dannelsen af LEDA 074886 på en supercomputer senere på året.

Disse simuleringer kan eksempelvis være med til at fastslå, hvor længe galaksen vil bevare sin kasseform, siger Alister Graham.

I rummet varer diamanter ikke evigt: Medmindre LEDA 074886 smelter sammen med en anden perfekt formet galakse, kan den miste sine veldefinerede hjørner i løbet af den næste milliard år.

Den smaragdslebne galakse blev beskrevet på internettet i sidste uge på arXiv.org og er blevet godkendt til at blive bragt i magasinet Astrophysical Journal.

Tilmeld nyhedsbrev

Gratis nyhedsbrev fra National Geographic.

Tilmeld og modtag hver uge:

  • De flotteste billeder
  • De bedste artikler
  • Ugens quiz

Nyt nummer: Naturens zombier

Abonnement: Er du klar til et gys? Zombier findes ikke kun i skrækfilm. Også i naturen er der væsner, der tager kontrollen over andre og forvandler dem til levende døde.

Fotokonkurrence: Deltag her

Deltag i National Geographics månedlige fotokonkurrence her. Vinderen får sit billede offentliggjort i magasinet. Temaet er Bygninger.

Illustreret Videnskab
Historie
National Geographic

Copyright © 2009 Bonnier Publications