Lugtesansens hemmeligheder afsløret

Receptorer i menneskets næse er ordnede i grupper for at hjælpe hjernen med at skelne mellem gode og dårlige lugte, hævder en både "spændende og foruroligende" undersøgelse.

4. oktober 2011 af Dave Mosher, National Geographic News

Millioner af receptorer i næsens lugteorgan er ikke tilfældigt fordelt, fortæller en ny undersøgelse. Derimod er receptorerne samlede i små duftcentre, der blandt andre mulige funktioner hjælper hjernen med at skelne mellem gode og dårlige lugte.

Dataene blev indsamlet ved at stikke elektroniske sonder op i folks næser og måle de nasale neuroners kommunikation, når forsøgspersonerne blev udsat for forskellige dufte.

Resultaterne peger på, at graden af en dufts behagelighed er fast indlejret i vores hoveder, og det sætter spørgsmålstegn ved, hvordan de erfaringer, vi mennesker gør i livet, påvirker den måde, vi opfatter dufte på.

"Spændende og foruroligende"

"Det er både spændende og foruroligende," siger Don Wilson, der er neurobiolog på New York University School of Medicine i USA og ikke har deltaget i arbejdet.

"Det stemmer ikke med, hvad jeg mener, og en masse andre forskere mener om lugtesansen."

I stedet for at hjernen bearbejder al duftinformation, tyder det eksempelvis på, at nasale neuroner tager sig af noget af den, næsten som om næsen har sin egen lille hjerne.

Næsen lugter, som tungen smager

Den menneskelige næse indeholder et frimærkestort lugteorgan, der kaldes det olfaktoriske epithel og sidder i næsehulens tag.

Ved at putte sonder op i musenæser og måle de nasale neuroners aktivitet har forskere tidligere opdaget, at duftreceptorer muligvis er ordnede i grupper, på samme måde som tungen har forskellige områder, der er beregnede til at opfatte særlige smagstyper som f.eks. surt, sødt og salt.

Men en gnavers næse har over 1200 forskellige typer duftreceptorer, og selv en lille sonde kan komme i berøring med titusindvis af receptorer ved en enkelt måling, hvilket gør det vanskeligt at opnå et klart signal.

Mennesker har imidlertid kun omkring 400 forskellige typer receptorer, og det gør det mere overskueligt at stikke sonder op i næser og hente brugbar information ud.

Kun rene kemikalier

Et hold ledet af hjerneforsker Noam Sobel fra Weizmann-instituttet i Israel bad over 80 personer om at dufte til stoffer med lugte, der i mange kulturer anses for enten behagelige eller ubehagelige.

Almindelige lugte kan være sammensatte af mellem 10 og flere hundrede komponenter. Derfor sprøjtede Noam Sobel og hans kolleger kun rene kemikalier op i næsen på deres forsøgspersoner, én duft ad gangen.

Ved at analysere 801 neurale målinger i folks næser fandt holdet, at nogle dele af epithelet er bedre til at opfange dufte end andre.

Forskerne fandt også særlige steder, der er egnede til at opfatte enten behag eller ubehag.

"Det viser til min overraskelse noget om, at epithelet er gearet til at opfange visse informationer" i visse områder, siger Don Wilson fra New York University.

"Vi kender ikke formålene med disse områder," tilføjer han, "men spændende er det."

Lugteundersøgelsen blev lagt på nettet i sidste uge af tidsskriftet Nature Neuroscience.

Måske er du interesseret i ...

Læs også