Sjældent glimt af lillebror til Pluto

Ny undersøgelse afslører detaljer om overfladen på dværgplaneten Makemake og giver et fingerpeg om, hvorfor lillebroren til planeten Pluto ikke har en altomspændende atmosfære.

22. november 2012 af Andrew Fazekas, National Geographic News

Astronomer har fået det hidtil bedste indblik i den mystiske dværgplanet Makemake, der kredser i den dybfrosne udkant af vores solsystem, og dermed er denne lillebror til Pluto langt om længe ved at komme ud af skyggerne.

Makemake (udtales MAH-keh MAH-keh efter en polynesisk skabergud) blev opdaget i 2005 og er et af fem Pluto-lignende himmellegemer, der har ført til en ny definition af ordet "planet" og oprettelsen af en ny gruppe dværgplaneter i 2006.

Ligesom den lidt større Pluto kredser den frosne klode om vores sol i en bane, der ligger uden for Neptuns. Forskere havde forventet, at Makemake også ville have en klodeatmosfære – men ny forskning afslører, at det ikke er tilfældet.

Som at studere en mønt på 48 kilometers afstand

Et internationalt hold astronomer har for første gang fået indblik i Makemakes fysiske egenskaber ved hjælp af European Southern Observatorys tre kraftigste teleskoper i Chile. Forskerne observerede ændringen i det lys, der blev afgivet af en fjern stjerne, mens dværgplaneten passerede ind foran den.

"Disse hændelser er ekstremt vanskelige at forudsige og observere, men de er de eneste metoder til at indhente nøjagtig viden om vigtige egenskaber ved dværgplaneter," siger Jose Luis Ortiz, der er hovedforfatter til den nye undersøgelse og astronom på Instituto de Astrofisica de Andalucia i Spanien.

Det er ligesom at forsøge at studere en mønt på 48 kilometers afstand eller mere, tilføjer Jose Luis Ortiz.

Jose Luis Ortiz og hans gruppe vidste, at Makemake ikke havde en atmosfære, da lyset fra stjernen i baggrunden meget pludseligt blev svagere og kraftigere, mens den dybfrosne klode passerede hen over dens forside.

"Lyset forsvandt meget pludseligt alle de steder, vi observerede hændelsen, og det betyder, at denne klode ikke kan være omgivet af en tæt atmosfære ligesom sin bror Pluto," siger Jose Luis Ortiz.

Hvis Makemake havde haft en atmosfære, ville lyset fra stjernen gradvis være aftaget og tiltaget, mens dværgplaneten passerede forbi den.

Makemake er dækket af frosset metan

Holdets nye observationer føjer mange detaljer til vores billede af Makemake. De indskrænker ikke blot muligheden for en atmosfære, men giver også mere præcise oplysninger om planetens størrelse og overflade.

"Vi tror, Makemake har form som en kugle, der er en smule fladtrykt ved begge poler, og overvejende er dækket af meget hvide isformationer, der mest består af metan," siger Jose Luis Ortiz.

"Men der er også tegn på en vis mængde organisk materiale, i hvert fald nogle steder. Dette materiale er for det meste meget rødt, og vi tror, at terrænet på en lille procentdel af overfladen er ret mørkt," tilføjer han.

Hvorfor Makemake mangler en altomspændende atmosfære, er stadig en stor gåde, men Jose Luis Ortiz har en teori. Pluto er dækket af kvælstofis. Når Solen opvarmer dette flygtige materiale, omdannes det straks til en gas, som bidrager til Plutos atmosfære.

Makemake mangler kvælstofis på overfladen, og derfor er der ikke noget, Solen kan opvarme til en gas, og som kan indgå i en atmosfære.

Dværgplaneten har en mindre masse og et svagere tyngdefelt end Pluto, siger Jose Luis Ortiz. Det betyder, at Makemake over æoner af tid muligvis ikke har været i stand til at fastholde sit kvælstof.

Metanis forvandles også til en gas, når det varmes op. Men eftersom dværgplaneten omtrent befinder sig på sit fjerneste sted i forhold til Solen, mener Jose Luis Ortiz, at Makemakes overflademetan stadig er frosset.

Og selv hvis metanet skulle omdannes til en gas, ville en eventuel, deraf følgende atmosfære højst dække 10 % af kloden, siger Jose Luis Ortiz.

De nye resultater præsenteres mere detaljeret i dag i tidsskriftet Nature.

Måske er du interesseret i ...

Læs også