Opdagelse af mulig Jord-tvilling

Kepler-22b er den første planet, der nu sikkert vides at befinde sig "præcis midt i den beboelige zone".

6. december 2011 af Ker Than, National Geographic News

En mulig tvilling til Jorden er blevet bekræftet i kredsløb om en sollignende stjerne 600 lysår borte. Den nye planet, der er døbt Kepler-22b, befinder sig muligvis det helt rigtige sted til at være beboet af liv, oplyser NASA.

Den nye planet, der er opdaget via Kepler-rummissionen, er den første klode, der er mindre end Neptun og samtidig befinder sig midt i sin stjernes beboelige zone.

Midt i den beboelige zone

Den beboelige zone, der også kaldes Guldlok-zonen, er det område omkring en stjerne, hvor en planets overflade hverken er for varm eller for kold til, at der kan eksistere vand i flydende form og dermed liv, som vi kender det.

Der er observeret andre planeter i deres stjerners beboelige zoner, men de fleste af disse andre verdener er himmellegemer på størrelse med Jupiter eller Neptun, og derfor er de sandsynligvis ikke hjemsteder for liv.

"Antallet af bekræftede verdener under Neptun-størrelse, som er i deres beboelige zoner, er lille, og der er langt imellem dem, fordi de er de sværeste at finde," siger Natalie Batalha, der er næstkommanderende på Keplers forskerteam og fra San Jose State University i Californien, USA.

Faktisk er der indtil nu kun fundet to planeter, som opfylder disse betingelser – Gliese 581d og HD 85512 – og begge kloder er i kredsløb i den yderste udkant af deres stjerners beboelige zoner, hvilket gør dem mere beslægtede med Venus og Mars end med Jorden.

"Det, som gør lige netop denne opdagelse så spændende, er, at denne planet befinder sig præcis midt i den beboelige zone," siger Natalie Batalha.

"Desuden kredser den om en stjerne, som næsten er identisk med vores sol, hvorimod de to andre observerede kredser om væsentligt koldere stjerner."

Tættere på noget ægte Jordlignende

Kepler-missionen opdager nye kloder ved at overvåge 150.000 stjerner på én gang og holde øje med fald i lysstyrker, hvilket er tegn på, at planeter passerer ind foran eller transiterer deres stjerner.

Kepler-22b er blandt de ca. 54 planeter i Jordstørrelse, som Kepler-teamet i februar udpegede til at være kandidater. Rumfartøjet skal dog observere mindst tre transitter for at kunne bekræfte, at et signal skyldes en planet.

"Heldet var med os, da vi opdagede denne planet," udtaler William Borucki, der er Keplers ledende forsker på NASA Ames forskningscenter i Californien.

"Den første transit blev opsnappet kun tre dage efter, at vi havde erklæret rumfartøjet klar til drift. Den afgørende tredje transit observerede vi i juledagene 2010."

Den nye planet har omkring 2,4 gange større radius end Jorden, men forskerne kender endnu ikke dens sammensætning, fordi de stadig mangler en altafgørende oplysning: massen af Kepler-22b.

Kepler-teamet håber imidlertid, at massen af Kepler-22b kan beregnes ved hjælp af et nyt, jordbaseret instrument på De Kanariske Øer, som indleder observationer næste forår.

Det nye teleskop, der hedder HARPS North, er i stand til med stor præcision at måle en planets dopplerhastighed, dvs. ændringer i lysets bølgelængde fra et objekt i rummet, når det bevæger sig tættere på eller længere væk fra Jorden.

Ved hjælp af denne oplysning kan forskerne beregne massen og dermed tætheden af Kepler-22b og afgøre, om det er en klippeagtig planet eller en vandverden.

"Vi håber virkelig, at HARPS North vil være os til stor hjælp i denne jagt på planetens masse," siger Natalie Batalha fra San Jose State University.

"Vi nærmer os mere og mere noget ægte Jordlignende, og det er en udvikling, der er spændende at følge."

Den nye planet, Kepler-22b, vil blive beskrevet i flere detaljer i et kommende nummer af Astrophysical Journal.

Måske er du interesseret i ...

Læs også