Kepler 452b: Den nyopdagede planet

Den nyopdagede klode, Kepler 452b, som NASA's dygtige planetjægere har opdaget, er den mest jordlignende planet, der er fundet til dato. Den er lidt større end Jorden og har måske en overflade, der både kan indeholde vand og liv.

24. juli 2015 af Nadia Drake/National Geographic

I en glimten i lyset fra en fjern stjerne har NASA’s superdygtige planetjægere fundet et aftryk af en ny jordklode. Eller rettere, af den mest jordlignende af de planeter, Kepler-missionen indtil videre har bragt for en dag.

”Det er det tætteste, vi kommer på et andet sted, som nogen måske kalder deres hjem,” sagde Jon Jenkins fra NASA’s Ames-forskningscenter torsdag på en pressekonference, hvor meddelelsen om fundet af planeten og en lovende liste på 500 andre mulige planeter blev offentliggjort.

Kepler 452b er 60 procent større end Jorden

Planeten, som har navnet Kepler 452b, kredser om en seks milliarder år gammel stjerne, der minder om Solen og befinder sig 1400 lysår fra Jorden. Kepler 452b er omkring 60 pct. større end Jorden og op til fem gange så tung. Med et år, der varer 385 dage, befinder den sig i det område i forhold til sin stjerne, hvor temperaturerne er helt perfekte for, at vand kan eksistere i flydende form på dens overflade.

Det vides endnu ikke med sikkerhed, hvad Kepler 452b består af, men forskerne vurderer, at der er mindst 50 procents chance for, at den er en klippeplanet. Hvis det er tilfældet, ”har vi også en forventning om, at atmosfæren er tykkere og har mere skydække, og desuden vil planeten med stor sandsynlighed stadig have meget aktive vulkaner,” siger Jon Jenkins.

NASA’s Kepler-mission har opdaget en nær slægtning til Jorden: En planet, der kun er 60 pct. større end Jorden og kredser i den beboelige zone om en sollignende stjerne.

En himmel fuld af planeter

Formålet med Kepler-rumsonden, der blev opsendt i 2009, er at bestemme udbredelsen af jordlignende planeter i Mælkevejsgalaksen. I fire år har Kepler haft sit teleskop rettet mod en plet stjernefyldt himmel lige over det galaktiske plan. Her overvåger den konstant 150.000 stjerner for at afsløre de små glimt eller lysudfald, der fremkommer, når en fjern planet for en stund formørker stjernens overflade.

Den nye fangst på 500 klodekandidater, der blev offentliggjort torsdag, bringer Keplers samlede katalog over mulige planeter op på 4696. 12 af disse er mindre end to jorddiametre, og ni kredser om stjerner, der ligner Solen med hensyn til størrelse og temperatur. Over 1000 Kepler-planeter er blevet bekræftet – og det er kun på et lillebitte udsnit af himlen.

”Dengang jeg voksede op og kiggede op på stjernerne, var spørgsmålet, om der var planeter rundt om disse stjerner,” siger John Grunsfeld fra NASA’s ledelse. ”Vi har et klart svar. De fleste af de stjerner, du ser på nattehimlen, har solsystemer omkring sig.”

Men de første spor af ægte jordslægtninge – klippeplaneter, der kredser om sollignende stjerner i afstande, der muliggør liv – begyndte først at dukke op af stjernernes blinken sidste år. Nu har vi mere end spor.

”Jeg tror, at 452b bringer os et væsentligt stykke nærmere opdagelsen af et virkeligt modstykke til Jorden og Solen,” siger Natalie Batalha fra NASA’s Ames-forskningscenter i Californien. ”Kepler 452b er den, der er tættest på sigtekornet.”

NASA på jagt efter jordkloder

Holdets mission har fra begyndelsen været at finde ud af, hvor udbredte jordlignende kloder er. Spørgsmålet har enorm betydning for, i hvor vid udstrækning universet kan tænkes at rumme liv, som vi kender det. Men spørgsmålet har vist sig vanskeligt at besvare. Stjernerne i Keplers synsfelt blinkede mere end forventet, hvilket gjorde det svært at skelne planetaftryk i glimtene. Og i 2013 blev Kepler-rumsonden ramt af en instrumentfejl og kunne ikke fortsætte med sin ufravendte stirren på stjernerne.

Nu begynder de mulige jordkloder endelig at dukke op. Og for hver gang en planet bliver bekræftet, kan forskerne justere deres skøn over, hvor udbredte jordkloder er – et tal, der er helt afgørende for planlægningen af fremtidige missioner, der skal søge efter tegn på liv på disse kloder.

Foreløbig, siger Natalie Batalha, ser det ud til, at mellem 15 og 25 pct. af stjernerne kan være værter for en jordlignende klode. ”Men vi ved ikke, hvor mange steder der vil vise sig at være liv,” siger hun. ”Et er at vide noget om mængden af planeter i den beboelige zone. Noget helt andet er at vide, hvor mange af dem der er levende kloder.”

Og mens Kepler-forskerne fortsat nærstuderer deres planetkatalog, vil andre vigtige planeter fortsætte med at dukke op.

”Der vil komme mange flere,” siger Jeffrey Coughlin fra SETI-instituttet, der forsker i liv i universet. ”Jeg forventer en lind strøm af opdagelser fra Kepler de kommende årtier.”

Måske er du interesseret i ...

Læs også