Smartphones er fyldt med kinesisk jord

Alskens apparater fra smartphones til boremaskiner indeholder sjældne jord­arter – og lige nu er det Kina, der kontrollerer udvindingen af dem.

23. juni 2011 af Tim Folger

Mange af os ville sikkert have svært ved at placere Indre Mongoliet, Jiangxi eller Guangdong på et kort. Ikke desto mindre ville bærbare computere, mobiltelefoner og mange andre højteknologiske apparater, som vi alle bruger dagligt, slet ikke eksistere uden en ukendt gruppe af grundstoffer, der hovedsageligt udvindes – til tider ulovligt – i disse tre kinesiske regioner.

Opdagelsen af de grundstoffer, der benævnes sjældne jordarter, begyndte sidst i 1700-tallet, hvor man kaldte dem oxyderede (iltede) mineraler, eller “jordarter” med datidens sprogbrug. Der er faktisk tale om metaller, og de er ikke særligt sjældne; forekomsterne er blot meget spredte.

Ikke nær så sjælden som guld

En håndfuld jord fra en almindelig villahave indeholder sandsynligvis en lille bitte smule, måske nogle få milliontedele. Den sjældneste sjældne jordart er næsten 200 gange mere almindelig end guld. Men det er uhyre sjældent at finde forekomster, der er store og koncentrerede nok til, at det kan svare sig at udnytte dem.

Listen over produkter, der indeholder sjældne jordarter, er næsten uendelig. Magneter, der fremstilles med disse grundstoffer, er meget kraftigere end ferritmagneter og vejer mindre. Det er en af grundene til, at mange moderne elektroniske apparater kan laves så små. Sjældne jordarter er også nødvendige i mange former for grøn teknologi, herunder hybridbiler og vindmøller.

Eksempelvis indeholder batteriet i en Toyota Prius omkring 10 kg af den sjældne jordart lanthan, mens magneten i en stor vindmølle kan indeholde mere end 260 kg neodym. Også USA’s militær bruger for eksempel sjældne jordarter til briller, der giver soldaterne nattesyn, krydsermissiler og andre våben.

“De findes overalt,” siger Karl Gschneidner, som er chefmetallurg på Ames Laboratory, der hører under USA’s energiministerium og ligger i delstaten Iowa. Han har studeret sjældne jordarter i over 50 år.

“Tag for eksempel farverne i et fjernsyn – her stammer den røde farve fra grundstoffet europium. Og katalysatorer i bilers udstødningssystem indeholder cerium og lanthan. De er skjulte, medmindre man kender til dem, så de fleste mennesker bekymrede sig aldrig om dem, så længe de kunne købe dem.” Imidlertid er mange nu begyndt at bekymre sig.

Tema

Måske er du interesseret i ...

Læs også