Holdt neandertalere stand højt mod nord?

Et forhistorisk "værktøjssæt" tyder på, at neandertalerne overlevede længere end hidtil antaget og længere mod nord på et subarktisk tilflugtssted, hævder en ny undersøgelse.

6. juni 2011 af John Roach, National Geographic News

En hårdfør gruppe neandertalere holdt muligvis stand på deres arts vegne i en afsides beliggende del af subarktisk Rusland. Det tyder det nylige fund af et forhistorisk "værktøjssæt" på.

Området i Ural-bjergene "er måske et af de sidste for neandertalerne, og det vil i så fald være meget spændende", siger Ludovic Slimak, der er arkæolog på Université de Toulouse le Mirail i Frankrig og har ledet undersøgelsen.

Neandertalerne var dominerende i Europa i omkring 200.000 år, indtil moderne mennesker begyndte at invadere regionen for omkring 45.000 år siden. De to menneskearter deltes sandsynligvis om pladsen et stykke tid, men det er en gåde, hvad der skete i den periode, hvor længe den varede, og hvorfor Homo sapiens endte med at få overtaget.

Iberiske Halvø hidtil antaget som holdepunkt

Tidligere arkæologiske vidnesbyrd har peget på Den Iberiske Halvø, hjemsted for nutidens Spanien, Portugal og Gibraltar, som det sidste kendte holdepunkt for neandertalere.

Det var i udkantsområder som Den Iberiske Halvø og måske det nordvestlige Europa, neandertalerne overlevede længst som selvstændige befolkningsgrupper. Det siger Erik Trinkaus, der er neandertalekspert på Washington University i USA og ikke har medvirket i den nye undersøgelse.

Fundet af hundredvis af stenredskaber i Bizovaja, en russisk lokalitet, der ligger på samme kølige breddegrad som Island, kan imidlertid betyde, at der skal tegnes et nyt kort over neandertalernes udbredelse i Europa.

Mammutknogler blandt redskaber

Dateringen af knogler fra slagtede mammutter og sandkorn, der omgav redskaberne, indikerer, at bosættelsen senest var beboet for ca. 33.000 år siden. Begge typer genstande blev dateret ved hjælp af kulstof 14-metoden og optisk stimuleret luminescens (OSL), en teknik, der kan bruges til at afgøre, hvornår et materiale sidst var udsat for sollys.

For 33.000 år siden var stort set alle neandertalere ifølge de gængse teorier uddøde. Men redskaberne fra Bizovaja svarer til dem, der blev fremstillet og brugt af mange neandertalere, et karakteristisk værktøjssæt bestående af skrabere og flækker, der blev fremstillet ved at slå sten mod hinanden, en såkaldt moustérien-teknologi.

Ikke klippefast bevis på neandertalere

Selv om redskaberne er typiske for neandertalere, giver de ikke noget endegyldigt svar på, hvem der boede i Bizovaja for 33.000 år siden. Der er ikke fundet rester af neandertalere eller andre mennesker omkring Bizovaja, selv om stedet har været under udgravning siden 1960'erne.

Men undersøgelsens leder, Ludovic Slimak, understreger, at der i Europa kun er fundet redskaber af denne type på neandertal-fundsteder og aldrig fra så sen en tidsperiode.

"Hvad vi finder fra denne periode andre steder i Europa?" Samfund af moderne mennesker, ingen moustérien-redskaber, svarer han.

Hvis der er tale om en neandertal-bosættelse, tilføjer Ludovic Slimak, er det ikke bare bemærkelsesværdigt på grund af den sene datering, men også på grund af beliggenheden ca. 1000 km nord for det almindeligt anerkendte udbredelsesområde for neandertalere.

Ifølge den nye undersøgelse havde neandertalerne i Bizovaja fundet en måde at klare det ubarmhjertigt kolde klima på.

"Folkene fra denne kultur og med disse redskaber levede i de arktiske områder i en periode, hvor der var meget, meget koldt i hele Europa," siger han.

Alligevel et spændende fund

Redskaberne alene kan ikke tages som endegyldigt bevis på, at de blev brugt af neandertalere og ikke af Homo sapiens, påpeger Erik Trinkaus fra Washington University.

"Som forfatterne selv bemærker, skal man være meget forsigtig med at slutte sig til menneskelige biologiske former ud fra redskabsteknologi, især i [perioden omkring] overgangen til moderne mennesker," siger Erik Trinkaus.

Man ved for eksempel, at tidlige moderne mennesker har brugt neandertal-lignende redskaber i det sydvestlige Asien, siger han, så fundet af dem er ikke et endegyldigt bevis på, at bosættelsen har været beboet af neandertalere.

Selv om det viser sig, at redskaberne i Bizovaja er fremstillet af moderne mennesker, vil det stadig være et spændende fund, siger Ludovic Slimak. Det vil i så fald være det første tegn på, at Homo sapiens i Europa videreførte en neandertal-teknologi, efter at neandertalerne selv var forsvundet.

Uanset hvem der lavede redskaberne, og hvornår de blev lavet, er én ting sikkert: Der er stadig meget uklarhed omkring menneskets afstamning, og det vil der være i lang tid fremover.

For det første, siger Ludovic Slimak, "er en stor del af Eurasien stadig stort set ukendt eller kun kendt takket være ganske få forskeres indsats", når det drejer sig om de menneskelige oprindelsesarter.

"Vi skal ikke blive overraskede, hvis vi får nogle videnskabelige overraskelser i den nærmeste fremtid."

Undersøgelsen af neandertal-redskaberne blev offentliggjort fredag i tidsskriftet Science.

Måske er du interesseret i ...

Læs også