Fossil viser at vores forfader gik ligesom os

Den menneskelige forfader var ikke meget for at klatre i træer, men kunne til gengæld gå som et moderne menneske.

14. februar 2011 af Brian Handwerk, National Geographic News

En hidtil ukendt fossil fodknogle bekræfter tilsyneladende, at Australopithecus afarensis - den tidlige menneskelige forfader, som skelettet af "Lucy" har gjort berømt - gik ligesom moderne mennesker. Det hævder en ny undersøgelse.

Indtil nu har det været uklart, præcis hvor opretgående Lucy reelt var. Med et nyopdukket fossil af A. afarensis, "er stort set alt det til stede, som man ville forvente af en moderne fod beregnet til at gå på to ben med," siger antropolog C. Owen Lovejoy, der ikke har medvirket i forskningen. "Jeg ved ikke, hvor meget mere verden kan forlange som bevis på, at A. afarensis gik oprejst på samme måde som det moderne menneske".

Det 3,2 millioner år gamle fossil er udgravet på et kendt fundsted for fossiler i Hadar i Etiopien. Fossilen er en mellemfodsknogle, en af fem lange knogler, der forbinder de store knogler i bagfoden med tåknoglerne. Fossilets størrelse og form gjorde forskerne i stand til at fastslå, at foden, som knoglen har tilhørt, var stiv og havde en veldefineret svangbue - to egenskaber, der hjælper moderne mennesker med at bevæge sig fremad og dæmper de stød, det giver at gå på to ben.

I forvejen vidste forskerne på baggrund af bækkenfossiler og andre rester, at A. afarensis kunne gå på to ben og ikke længere havde de abeagtige "tommelfingre" på fødderne, som andre arter blandt menneskets forfædre brugte til at gribe og klatre med. Indtil fundet af den nye mellemfodsknogle fra A. afarensis har det dog været vanskeligt at sige med sikkerhed, om Lucy og hendes slægtninge havde forladt træerne for bestandig.

Lucy "helt sporet ind" på at gå

Mens abefødder kan bøje på midten for at gøre dem bedre egnede til at klatre, er fødder med buet svang som menneskers - og tilsyneladende som Lucys - stive, hvilket giver en mere effektiv fremdrift ved tobenet gang. Det siger lederen af undersøgelsen, Carol Ward, der er antropolog på University of Missouri i USA. Den type fødder har desuden naturlige støddæmpere, som dæmper belastningen, når man går oprejst. Selv i dag lider "platfodede" mennesker med utilstrækkeligt buet svang af en masse ledproblemer i hele skelettet.

A. afarensis' fødder ser nu ud til at være godt tilpassede til at klare den slags bivirkninger ved at gå på to ben - på bekostning af deres evne til at klatre i træer, viser undersøgelsen. "De var sandsynligvis ikke meget bedre til at klatre i træer end du og jeg, selv om de utvivlsomt var stærkere," siger Carol Ward. "Det lader til, at A. afarensis var sporet helt ind på et liv nede på jorden, længe før Homo "ægte menneskelige arter" dukkede op for omkring to millioner år siden."

Moderne fod til Australopithecus afarensis

"Vi har faktisk en masse materiale fra A. afarensis nu," siger C. Owen Lovejoy fra Kent State University i Ohio i USA. "Alle disse træk ved foden overrasker mig ikke. Nogle af dem var endda til stede i foden hos Ardipithecus ramidus - forkortet "Ardi" for 4,4 millioner år siden," siger C. Owen Lovejoy. Ardi blev afsløret i 2009 og var med til at udrydde teorien om, at der befandt sig et chimpanseagtigt "missing link" nederst i menneskets stamtræ.

Ardis "fod var allerede temmelig egnet til tobenet gang, selv om denne art stadig havde en storetå, der kunne gribe."

A. afarensis' fod ser nu ud til at være langt mere avanceret, end man hidtil har troet, siger C. Owen Lovejoy. Den udviser nogle fine fysiologiske tilpasninger, som man først ville forvente hen mod slutningen af udviklingen af den moderne fod til tobenet gang, tilføjer han. Forskningsleder Carol Ward er enig. "Foden var moderne. Der er i virkeligheden ikke tale om et kompromis mellem at gå og at klatre," siger hun.

Tobenet gang vigtigere end gribetå

Fossilet kan muligvis fortælle meget mere om A. afarensis, end hvordan arten bevægede sig omkring. "At det var så vigtigt at give afkald på en gribetå - som er en vældig nyttig ting at have - til fordel for en moderne fod, fortæller os, hvor stor betydning det havde at være effektiv nede på jorden i forhold til overlevelse og formering," siger Carol Ward. En effektiv gang på to ben har gjort A. afarensis i stand til at forlade skoven helt, når det var nødvendigt - måske for at søge efter føde eller kolonisere andre områder, siger hun.

C. Owen Lovejoy siger, "vi tror, at Ardipithecus ramidus var begrænset til skovområder.Men i overgangen fra Ardipithecus ramidus til A. afarensis for mellem 4,4 og 3,8 millioner år siden får man et dyr, der begynder at brede sig til nye miljøer som f.eks. søområder, savanne og [græsstepper]," tilføjer C. Owen Lovejoy.

"Det kunne disse dyr kun gøre med en avanceret social kultur. En relativt langsom tobenet på savannen er en død tobenet - medmindre han har en masse venner omkring sig."

Måske er du interesseret i ...

Læs også