Opdagelsen af Timbuktu skuffede... og så alligevel ikke

Somme tider fører store opdagelser til noget andet end forventet, og det er Timbuktu et godt eksempel på. Europæerne drømte om at besøge den sagnomspundne oaseby i Afrikas indre, og man var sikker på at den indeholdt ufattelige rigdomme. Mali havde jo engang været et mægtigt imperium, så rygtet måtte da være sandt.

25. juli 2013

Somme tider fører store opdagelser til noget andet end forventet, og det er Timbuktu et godt eksempel på. Europæerne drømte om at besøge den sagnomspundne oaseby i Afrikas indre, og man var sikker på at den indeholdt ufattelige rigdomme. Mali havde jo engang været et mægtigt imperium, så rygtet måtte da være sandt.

Den skotske opdagelsesrejsende, Mungo Park, nåede muligvis frem til Timbuktu, da han sejlede op ad Nigerfloden. Men han døde i 1806, inden han var kommet ud af Afrika, og efterlod sig ikke noget vidnesbyrd om byen. I 1824 udsatte det franske Société de Géographie en dusør på 10.000 franc til den første ikke-muslim, der besøgte Timbuktu og slap levende tilbage. Skotten Gordon Laing nåede frem i 1826, men blev dræbt på vej tilbage, og først to år senere kunne franskmanden René Caillié gøre krav på de mange penge.

Han var rejst alene, og forklædt som muslim. Det var en stor bedrift, men hans fortælling var skuffende. Timbuktu var en ludfattig ørkenby, som ikke havde mange spor af nogen storhed. Og dog. Guldet og ædelstenene manglede, men byen havde en skjult skat, som på mange måder gjorde opdagelsen langt større.

Timbuktu har en fortid som et af den islamiske verdens største lærdomscentre, og i tusindvis af enestående, gamle dokumenter og håndskrifter er bevaret fra den tid. De ligger ikke i noget centralt arkiv eller i et stort bibliotek, men hjemme hos private borgere i byen. Nogle familier har mere end andre, en del af materialet må være gået til i historien. Man har heller ikke fuldt overblik over, hvor meget der er, men videnskaben vurderer, at der er tale om mindst 700.000 dokumenter, og det gør opdagelsen af Timbuktu til noget virkeligt stort.

Måske er du interesseret i ...

Læs også