Monsterkanin fundet på ø i Middelhavet

Nogle kæmpestore fossiler, der er fundet i Spanien, stammer fra den største kendte kaninart – en "strandbums", der ifølge eksperter ikke kunne hoppe og havde korte ører.

24. marts 2011 af Christine Dell'Amore, National Geographic News

Et hold forskere, der arbejder på den spanske ø Menorca har netop offentliggjort fundet af Jordens største kendte kaninart, en besynderligt ikke-kaninagtig kæmpe, der har fået navnet Nuralagus rex – "Menorcas kaninkonge".

Den 12 kg tunge art var omkring seks gange større end den almindelige europæiske kanin, der findes på de fleste kontinenter, viser en analyse af flere knogler. Kæmpemæssige kaninfossiler på Menorca er ikke noget nyt for undersøgelsens leder, Josep Quintana, selv om det varede lidt, før det gik op for ham, nøjagtig hvor stort et fund han havde gjort.

"Da jeg fandt den første knogle, var jeg 19 år gammel, og jeg vidste ikke, hvor knoglen stammede fra. Jeg troede, det var en knogle fra den menorkinske kæmpeskildpadde!" siger Josep Quintana, der er palæontolog på Institut Català de Palentologia i Barcelona.

Mærkværdigt udseende kanin

Dyret, der levede for mellem tre og fem millioner år siden, havde flere mærkværdige træk, der ifølge undersøgelsen aldrig før er set hos kaniner, hverken levende eller uddøde.

Et af dem er kæmpekaninens "korte og stive" rygsøjle, der betød, at den ikke kunne hoppe som en kanin. Og de relativt små sanserelaterede områder på dets kranie tyder på, at dyret havde små øjne og korte ører – stik modsat nutidens kaninører.

"Jeg tror, at N. rex har været en ret kluntet kanin, når den gik rundt," siger Josep Quintana. "Forestil dig en bæver oppe af vandet."

Trods sine særheder har N. rex mange træk ved kranie og tænder, der findes hos kaniner – hvilket betyder, at der "ikke er nogen tvivl om", at det er en kanin, siger Brian Kraatz, der er ekspert i kaninevolution på Western University of Health Sciences i Californien i USA.

“[Selv om det er stort], er det faktisk et ret typisk kaninhoved, der sidder på en atypisk kaninkrop,” siger Brian Kraatz, der ikke har bidraget til undersøgelsen.

Var kæmpekanin en tidlig "strandbums"?

Den nyopdagede kanins "tætte, kampvognsagtige" udseende og pudsige anatomi er måske opstået som følge af dens afslappede livsstil, tilføjer Brian Kraatz.

Kæmpekaninen havde således ingen naturlige fjender på Menorca – en luksus, der gjorde, at arten kunne udvikle sig til at blive større og mere stillesiddende, siger han. Nutidens kaniner er små, livlige og har et skarpt syn for at undgå rovdyr.

"Den var formentlig på evolutionsmæssig badeferie," siger Brian Kraatz, som en "strandbums på en ø".

Men selv om den gigantiske kanin "ikke havde så mange problemer og bekymringer", siger Brian Kraatz, "blev den for magelig og endte med at uddø."

Undersøgelsen af det nye, kæmpestore kaninfossil kan læses i martsnummeret af tidsskriftet Journal of Vertebrate Paleontology.

Måske er du interesseret i ...

Læs også