Kæmpe reje-fossil fundet

Det piggede fossile rovdyr er i særklasse det største af sin art, der er fundet, og "ville have kunnet forsyne en hel hær med rejecocktails", siger en ekspert spøgefuldt.

1. juni 2011 af Christine Dell'Amore, National Geographic News

Fossiler af et 1 m langt havrovdyr er blevet fundet i det sydøstlige Marokko.

Blandt eksemplarerne er det hidtil største af sin art, og det tyder på, at det piggede, rejelignende dyr dominerede havene, før dinosaurerne kom til, i millioner af år længere end antaget.

De såkaldte anomalocaridider er tidlige udløbere af en evolutionær linje, der førte til nutidens krebsdyr, og ligner lidt vore dages rejer eller blæksprutter. Men de fossile dyr havde piggede kropsdele, der stak ud fra deres hoveder, og cirkelrunde plademunde, der åbnede og lukkede som lukkeren på et kamera.

Tidligere fossiler af anomalocaridider har vist, at dyrene kunne blive op til ca. 0,6 m lange, hvilket var nok til at gøre dem til de største dyr i den kambriske periode (for 542 til 501 millioner år siden), en evolutionært eksplosiv æra, hvor de hvirvelløse dyr udviklede sig til mange nye varieteter som f.eks. søliljer og orme.

Med deres ekstra 0,3 m i længden i forhold til tidligere eksemplarer tyder de største af de nye anomalocaridider på, at de leddelte dyr voksede sig større, end forskerne havde forestillet sig.

"Der ville have været rejecocktails nok til en hær i en hel måned. Det var en kæmpe og uden tvivl meget velsmagende," spøger Derek Briggs, medforfatter til undersøgelsen og direktør for Yale Peabody naturhistoriske museum i USA.

Fossilt rovdyr herskede over havene i millioner af år

De nye fossiler af anomalocaridider gav forskerne yderligere et chok: De er overraskende unge.

Eksemplarerne daterer sig til perioden Ordovicium for "kun" 488 til 472 millioner år siden, og det indikerer, at arter af anomalocaridider overlevede 30 millioner år længere end tidligere forskning har vist.

Anomalocaridider findes hyppigt som fossiler fra Kambrium, "derefter forsvinder de fra klippeoptegnelserne for omkring 510 millioner år siden", siger Derek Briggs, der har modtaget støtte fra National Geographic Societys komite til forskning og opdagelser.

"Spørgsmålet var, uddøde de, eller havde vi bare ikke fundet de rigtige klipper?"

Nu viser det sig, at det sidste var tilfældet. Bløde vævsformer nedbrydes normalt, før de kan fossilere, og derfor er der kun få eksempler på dyr med bløde kroppe i de fossile optegnelser.

Heldigvis for forskerne havde en sky af sedimenter begravet de marokkanske eksemplarer og bevaret deres bløde kroppe.

Senere uddøde anomalocarididerne dog og efterlod sig ingen nutidige efterkommere, siger Derek Briggs.

"De endte formentlig med at blive erstattet af fiskearter eller andre former for rovdyr i senere have," siger han.

Den nye undersøgelse af anomalocaridider offentliggøres denne uge i tidsskriftet Nature.

Måske er du interesseret i ...

Læs også