Zombiemyre-svamp under angreb

Regnskovens myrer angribes af en svamp, der overtager deres hjerne og vokser ud af deres hoveder. Men myrerne har en uventet allieret: en anden svamp.

Et frugtlegeme af svampen Ophiocordyceps stikker ud af hovedet på en inficeret myre.
David Hughes, Penn State University
Et frugtlegeme af svampen Ophiocordyceps stikker ud af hovedet på en inficeret myre.

Ifølge insektforsker David Hughes flyder bunden af regnskoven med lig af "zombiemyrer", der er blevet inficeret med en svamp. Det fik entomologerne (insektforskerne) til at tænke: Hvordan bærer de heldige af myrerne sig ad med ikke at blive til zombier?

Svaret er, erfarede hans hold, at myrerne har en uafvidende allieret: en anden svamp, der "kastrerer" zombiemyre-svampen.

Zombieficeringen af myrerne begynder, når en Ophiocordyceps-svamp rammer et insekt med sine sporer. Snyltesvampen overtager gradvist kontrollen med myrens hjerne og leder insektet til et køligt, fugtigt sted. Derpå dræber svampen myren, hvorefter frugtlegemer vokser ud af myrens hoved og spreder flere sporer.

"Går man ud i skoven, finder man hele kirkegårde af disse [inficerede] kadavere," siger lederen af undersøgelsen, David Hughes fra Pennsylvania State University i USA.

"Derfor skulle man tro, at det var meget risikabelt for myrerne at løbe rundt på skovbunden. Den måtte være fyldt med sporer af disse svampe."

Det er imidlertid ikke tilfældet, opdagede David Hughes og hans kolleger.

Ved at kombinere data fra brasilianske zombiemyre-kirkegårde med tidligere undersøgelser af tilsvarende kirkegårde i Thailand fandt forskerne ud af, at en foreløbig unavngiven svamp holder zombiemyre-svampen i skak.

"Langt de fleste [zombiemyre-sporer] er sat ud af spillet" af den anden svamp, siger David Hughes.

Den svampedræbende svamp "kastrerer" kemisk sin zombieskabende slægtning, forklarer David Hughes – endda på en meget effektiv måde.

Holdets analyser viste, at kun 6,5 % af prøverne af zombiemyre-svampen var i stand til at danne sporer – hvilket betyder, at den unavngivne svamp i stort omfang forhindrer Ophiocordyceps i at sprede sig.

David Hughes sammenligner situationen med egetræers forplantning. "Af alle de små agern dør langt hovedparten – kun nogle enkelte opnår at blive modne," siger han.

"Der foregår dagligt en masse af disse virkeligt smarte samspil i skoven," tilføjer David Hughes, "og jeg synes, vi burde studere dem mere indgående."

Undersøgelsen af svamp-mod-svamp blev offentliggjort 2. maj i magasinet PLoS ONE.