Kæmpemæssig dinosaur fundet

Langhalsede kæmper havde skrøbelige kranier og bittesmå tænder

5. marts 2010 af Christine Dell’Amore, National Geographic News

Fire kranier fra en kæmpemæssig, ny art planteædende dinosaur kan give forskere ny viden om de største dyr, der nogen sinde har gået på jorden. Det afslører en undersøgelse, der blev offentliggjort denne uge i tidsskriftet Naturwissenschaften.

De 105 millioner år gamle kranier fra Abydosaurus mcintoshi blev fundet fra slutningen af 1990’erne til 2003 i et sandstensbrud i den østlige del af Utahs Dinosaur National Monument i USA. Selv om stedet er kendt som et slaraffenland for fossiler, er de nyudgravede kranier ekstremt sjældne, siger palæontologer.

Det skyldes, at den nye art – som indgår i en gruppe ældgamle, firbenede planteædere, der kaldes sauropoder – havde lange halse med bittesmå, fine hoveder, der gik til kort efter døden.

Eftersom kranier fra sauropoder er så sjældne, ”forestiller jeg mig i tankerne flokke af disse sauropoder, der alle har fået hovederne skåret af,” siger Brooks Britt, der er palæontolog ved Brigham Young University i USA og medforfatter til undersøgelsen. ”Vi ved så lidt om deres kranier. Nu har vi pludselig fire på én gang.”

De nyopdagede kranier har tilhørt halvvoksne dinosaurer, der hver har været omkring otte m lange, og hvis skeletter er velbevarede, fordi dinosaurerne hurtigt blev begravet i sand og mudder. Hvis dyrene havde levet videre, kunne de som voksne have opnået en størrelse på omkring 15 m.

Det vides ikke, hvordan de fire dinosaurer er døde, tilføjer Brooks Britt. Men dyrene havde sandsynligvis klumpet sig sammen i en lille dal, muligvis i nærheden af et vandløb.

Holdet har planer om at nærstudere hver eneste knogle i de ”gådefulde” kranier for at finde flere fingerpeg om dinosaurernes død – ”i stedet for CSI i New York (amerikansk tv-krimiserie) er det CSI i midten af Kridttiden,” siger han spøgefuldt.

Nye dinosaurer havde små, fine tænder

Det mest forbløffende ved fundene, bemærker Brooks Britt, er, at kranierne fra Abydosaurus fuldstændig ligner kranierne fra artens nærmeste slægtning, den gigantiske Brachiosaurus, der trampede hen over jorden 45 millioner år tidligere.

Men selv om kranierne fra de to arter er næsten ens, har Abydosaurus i modsætning til sin slægtning bemærkelsesværdigt små tænder. En typisk tand fra Brachiosaurus er på tykkelse med en tommelfinger, mens en tand fra den nyopdagede dinosaur groft sagt er tyndere end en lillefinger.

De bittesmå tænder er et mysterium, men Brooks Britt og hans kolleger har to teorier: På grund af kraftigt slid kan dinosaurerne have udskiftet deres tænder hyppigt. Og det koster mindre mængder dyrebar kropsenergi at erstatte små tænder.

Samtidig har den reducerede tandstørrelse givet kæmperne plads til at have flere tænder i munden. Det har øget den relative mængde emalje, der var livsvigtig, når sauropoderne skrabede eller bed plantemateriale af og derefter slugte det helt.

Disse opdagelser er formentlig kun begyndelsen på, hvad Abydosaurus vil afsløre. Artens latinske navn er inspireret af den græske oldtidsby Abydos, hvor hoved og hals af Osiris, den egyptiske gud for liv, død og frugtbarhed, ifølge overleveringen blev begravet.

”Det giver os et helt nyt syn på dinosaurer lige fra starten af.”

Måske er du interesseret i ...

Læs også