Dinosaurer skiftede hyppigt fjer

Nyopdagede fossiler af fjerklædte dinosaurer peger på, at de uddøde reptiler måske har haft en mangfoldighed af forskelligartede fjerdragter, der overgår nutidens fugles.

7. maj 2010 af Charles Q. Choi, National Geographic News

Bønder i det nordøstlige Kina har udgravet to 125 millioner år gamle eksemplarer af dinosauren Similicaudipteryx, som tilhører den gruppe, der kaldes oviraptorosaurer, og som menes at være forfædre til fugle.

I 2008 blev arten første gang beskrevet som en formodet planteæder med robuste kæber magen til dem hos andre oviraptorosaurer, men med to usædvanligt store fortænder.

De to nye fossiler stammer fra en ung, ét til to år gammel dinosaur på størrelse med en due og en tre til fire år gammel artsfælle på størrelse med en and.

Fossilet af det yngste dyr har korte, båndlignende fjer. På dets hale er fjerene ca. 4 cm lange, mens en typisk fjer på dets arme er mindre end 2 cm lang.

Den ældste dinosaur har derimod lange svingfjer, med 35 cm lange halefjer og armfjer på omkring 25 cm.

Fundet peger på, at fjerklædte dinosaurer kan have gennemgået adskillige forandringer, mens de voksede sig større – helt forskelligt fra hvad man ser hos nutidens fugle, siger en af ophavsmændene til undersøgelsen, Xing Xu fra det kinesiske videnskabsakademi i Beijing.

Dinosaurs båndlignende fjer “virkelig underlige”

Nutidens fugle udskifter løbende gamle fjer med nye. Men kun én gang i deres liv skifter fugle fuldstændig fjertype i deres fjerdragt, og det er, når de skifter fra varme dun til voksen fjerdragt.

Meget unge dinosaurer menes at have været dækkede af dun, så det nye fund antyder, at dinosaurer gennemgik stadier med mindst tre forskellige fjerdragter: fra hel dundragt til en blanding af dun og “bånd” til dun og svingfjer.

De lange svingfjer på den ældste Similicaudipteryx minder meget om nutidens fugles, og de har måske fungeret som pynt eller som hjælp til at holde balancen, når dinosauren løb.

Den yngste dinosaurs båndlignende fjer minder en lille smule om nogle specialiserede fjerdragter, man ser i dag hos f.eks. paradisfugle. Men i virkeligheden er de urgamle fjer af en type, der er forsvundet i løbet af udviklingshistorien, og det er uvist, hvilken funktion de har haft hos den yngste dinosaur.

De uddøde fjer har eksempelvis ikke været til megen nytte i forbindelse med at holde varmen, fordi de er så flade, siger Xing Xu.

Selv om “båndene” måske har fungeret som pynt, “udvikles strukturer, der er beregnede til at imponere, generelt ret sent hos nutidens dyr, når dyret er kønsmodent og skal tiltrække mager”, tilføjer han. “Her dukker de op på det forkerte tidspunkt – det er virkelig underligt.”

De besynderlige forandringer hos Similicaudipteryx peger på, at tidlige fugle og fjerklædte dinosaurer eksperimenterede med en mangfoldighed af fjertyper og måder at bruge dem på, “som først senere stabiliserede sig til det enklere system, vi ser hos nutidens fugle”, siger Xing Xu.

“Der er her tale om meget, meget mærkelige strukturer i fjerenes historie.”

De fjerklædte dinosaurer er beskrevet i sidste uges nummer af tidsskriftet Nature.

Måske er du interesseret i ...

Læs også